Pourquoi les reptiles ont-il le sang froid ?

Les reptiles sont communément surnommés les créatures à sang froid, une affirmation qui conduit à tort de nombreuses personnes à croire que leur température centrale est glaciale.

Les reptiles, en revanche, sont des animaux ectothermes, ce qui signifie que leur métabolisme ne produit pas suffisamment de sous-produits thermiques pour maintenir leur température corporelle au-dessus de la température ambiante ou de surface.

Contrairement aux mammifères à sang chaud (comme l’homme), les reptiles régulent leur température corporelle par leur comportement, par exemple en prenant des bains de soleil ou en se déplaçant entre des endroits chauds et froids.

Animaux à sang froid : zoom sur l’ectothermie

L’ectothermie présente à la fois des avantages et des inconvénients : les reptiles ont un besoin énergétique plus faible que les mammifères. Cela permet aux reptiles de supporter des jeûnes plus longs et d’économiser de l’énergie plus efficacement que les mammifères.

Cependant, cela signifie que le niveau d’activité d’un reptile est déterminé par la température ambiante ; il ne peut pas résister à des fluctuations climatiques drastiques. Pendant au moins une partie de la journée, ils doivent maintenir leur température corporelle centrale nettement supérieure à la température ambiante.

Certains reptiles, comme les espèces tropicales et désertiques, ont besoin de températures plus froides que l’air ambiant. Sur le plan comportemental, les reptiles peuvent réduire les changements de température corporelle.

Lorsque les reptiles ont trop froid, ils cherchent un endroit surélevé pour se réchauffer. Ils s’alignent perpendiculairement aux rayons du soleil, étirent leur cage thoracique pour augmenter la surface et foncent les pigments de leur peau pour augmenter l’absorption de chaleur. Certains reptiles s’enfouissent dans un sol chaud ou dorment sur ou sous un grand objet (comme un rocher) qui fonctionne comme un puits de chaleur lorsque le soleil brille, s’il n’y a pas de soleil disponible.

Lisez cet article : pourquoi adopter un reptile ?

Raisons environnementales et sang froid chez les reptiles

Les reptiles surchauffés cherchent l’ombre, halètent, éclaircissent la couleur de leur peau et s’enfouissent dans un sol frais en s’alignant parallèlement aux rayons du soleil. Pendant l’incubation des œufs, certains pythons utilisent une série de spasmes musculaires pour augmenter la température de leur corps de quelques degrés au-dessus de la température ambiante.

En général, les reptiles augmentent leur température corporelle avant les périodes d’activité. Cela s’explique par le fait que les neurones et les cellules musculaires fonctionnent mieux à des températures plus élevées. Un reptile chauffé peut chasser plus efficacement et mieux éviter les prédateurs. Les reptiles élèvent également leur température corporelle lorsqu’ils sont en gestation, lorsqu’ils digèrent des aliments ou parfois sans raison apparente.

À l’inverse, les reptiles choisissent parfois des températures corporelles froides, notamment en cas de pénurie alimentaire. Ils peuvent survivre aux sécheresses ou aux pénuries de nourriture en abaissant leur température corporelle. C’est l’une des raisons pour lesquelles, dans les déserts et les écosystèmes où les pluies sont saisonnières, les reptiles sont généralement plus nombreux que les créatures à sang chaud.

Certains reptiles ont des difficultés à réguler leur température corporelle

Il n’est pas toujours facile de savoir si un reptile préfère une température corporelle plus élevée ou plus basse. Pendant la mue, on a constaté que les serpents choisissaient entre des températures corporelles fraîches et chaudes.

serpent

Bien que les reptiles atteints d’infections expérimentales préfèrent des températures corporelles plus fraîches, leur système immunitaire fonctionne mieux lorsqu’ils sont chauffés. Les températures plus douces sont censées laisser les bactéries proliférer à un rythme plus lent jusqu’à ce que le reptile ait les réserves d’énergie nécessaires pour combattre l’infection ou puisse atteindre une température corporelle très élevée.

En général, les reptiles ont une capacité limitée à réguler leur température corporelle centrale. Le dysfonctionnement de la glande thyroïde et/ou la mortalité par hypothermie (refroidissement) résultent de leur incapacité à se refroidir. La torpeur s’installe chez les reptiles refroidis (un état métabolique ralenti).

Certains reptiles hibernent dans leur habitat naturel. Les reptiles en captivité ne sont pas en mesure de se préparer eux-mêmes à l’hibernation. Les enzymes sont incapables de fonctionner lorsque la température corporelle descend en dessous d’un certain seuil. Cela signifie que la digestion s’arrête ou devient inefficace, que l’immunité est compromise et que la fonction de reproduction se détériore. Les animaux qui sont maintenus au froid courent un risque plus élevé de contracter des maladies.

La plage de température optimale souhaitée pour un reptile est appelée plage de température idéale (POTR). Cette plage de température englobe toutes les températures dont un reptile a besoin pour fonctionner correctement. Il faut donner aux reptiles la plus grande partie possible de la plage de température optimale choisie, afin de leur permettre de s’autoréguler comme ils le feraient dans la nature.

Les autres explications au « sang froid » des reptiles

Rythmes annuels et circadiens

Les animaux tropicaux sont soumis à des températures quasi constantes et sont incapables de faire face à de grandes variations de température. Cela contraste avec les animaux du désert, qui connaissent des températures élevées pendant la journée et une phase de refroidissement le soir.

S’ils ne sont pas malades, les reptiles tempérés peuvent tout à fait tolérer des températures extrêmes (dans la limite du raisonnable). Les changements saisonniers dans le cycle de lumière, la température, l’eau et la disponibilité de la nourriture sont nécessaires à de nombreuses espèces de reptiles tempérés à l’état sauvage pour induire des comportements réguliers tels que l’hibernation et la reproduction. Une période de refroidissement hivernal est bénéfique pour la plupart des serpents et des lézards nord-américains en bonne santé.

L’hibernation des reptiles, souvent méconnue

L’hibernation est un état de dormance caractérisé par un ralentissement du taux métabolique. La plupart des reptiles ont terminé les tâches métaboliquement éprouvantes (reproduction) et ont accumulé des réserves d’énergie dans un environnement naturel.

L’animal passe ensuite en mode hibernation après une période où les sources de nourriture sont limitées, ce qui se traduit par un système gastro-intestinal vide. Le corps se refroidit au point que le métabolisme ralentit.

En captivité, il est essentiel de répéter la charge énergétique pour reconstituer les réserves de graisse et le jeûne qui suit pour vider les intestins et éviter la putréfaction (détérioration) des aliments non digérés. Lorsqu’on tente d’hiberner un reptile, l’erreur la plus courante consiste à mettre l’animal en torpeur, mais sans le refroidir suffisamment pour arrêter complètement son métabolisme.

Comme ses processus métaboliques sont trop lents pour combattre les maladies, le reptile meurt progressivement de faim ou développe une infection systémique dans cet état, mais il n’est pas si froid que les microbes soient également ralentis. Si une femelle produit des œufs ou une progéniture, elle ne pourra pas hiberner avec succès.

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